A-Maize-ing Porumb: Istoria porumbului

Porumbul a fost domesticit în urmă cu aproape 9.000 de ani și are o istorie bogată în toată America.

Painted Mountain Corn, fotografie © Boxcar Farm, Llano, N.M.

Porumbul este una dintre legumele preferate ale Americii în grădină și pe farfurie. De la porumbul flint „Curmă de sticlă” în culoarea curcubeului până la clasicul porumb dulce „Golden Bantam”, porumbul este cultivat în numeroase curți. Porumbul de butuc de pe cob este parte din amintirile de vară ale fiecărui copil. Popcorn și filmele sunt inseparabile. Chowder de porumb cu crackers de stridii ne încălzește iarna. Coji de porumb, sucotash și coajă de tac sunt câteva alte moduri comune prin care consumăm cu drag porumbul.

Porumbul (Zea mays subsp. Mays) este cunoscut ca „porumb” în Mesoamerica și în multe locuri din afara SUA și își are originile într-o iarbă sălbatică din Mexic numită „teosinte”. Doar cinci gene împiedică teosintea și porumbul să fie identice genetic și teosinte este ruda cea mai apropiată de porumbul de astăzi. Toate cercetările și ipotezele indică domesticirea uneia dintre cele patru specii de teosinte, Zea mays spp. parviglumis, acum aproximativ 9.000 de ani la Oaxaca de către mayașii. Teosinte crește în continuare sălbatic în Mexic și este considerat o buruiană și o pacoste pentru fermierii de porumb. Capetele sale de sămânță se sparg și cad la pământ, făcându-le greu de colectat. Aproape de nerecunoscut ca o rudă a porumbului de astăzi, teosinte are un obicei de creștere a ramurilor și capete minuscule cu mai puțin de 12 sâmburi, fiecare cu o coajă dură în jurul lui.

Este greu de înțeles de ce a fost aleasă această plantă aproape inedibilă pentru a fi cultivată ca hrană. S-ar putea să fi fost că au existat anomalii care arătau potențial pentru alimente, asemănându-se mai mult cu porumbul de astăzi. Sau poate condițiile de mediu cu mii de ani în urmă au fost atât de diferite încât au produs un alt teosinte decât ceea ce vedem astăzi.

Indiferent cum a început domesticirea, de-a lungul a mii de ani, indigenii din Mesoamerica au creat o vastă diversitate genetică în porumb pe care majoritatea culturilor nu-l suferă niciodată. Porumbul a fost inventat. Fără intervenția umană, nu ar fi ceea ce este astăzi și nu ar continua să supraviețuiască. Acei fermieri străvechi erau geneticieni strălucitori!

Relevanța culturală a porumbului

Pe lângă faptul că este o cultă de mâncare venerată, porumbul a făcut parte integrantă din cultura și spiritualitatea mezoamericană. „Cerealele zeilor” s-au clasat aproape la fel de mare ca regalitatea, iar ritualurile, dansurile și festivalurile sărbătoreau plantarea și recolta. Porumbul a fost înfățișat în hieroglife, petroglife și lucrări de artă. Mayașii credeau că sunt creați din porumb și, după Charles Mann în cartea sa din 1491, Oaxacanii se mai numesc hombres de maiz sau oameni de porumb.

Fermierii mezoamericani au observat că teosintea crește cu dovlecei și fasole în sălbăticie, așa că au imitat acel model de creștere în milpasele lor (sistemele de cultivare a culturilor) și au adăugat alte culturi autohtone, precum ardei, roșii, avocado, jicama și amarant. Plantele au beneficiat de diversitatea biologică, iar culturile au fost complementare din punct de vedere nutrițional, oferind grăsimi, proteine, carbohidrați și vitamine. Porumbul și conceptul de milpa au migrat în jurul Mesoamericii, în cele din urmă la sud în Peru și Chile și nord în Statele Unite viitoare. Zeci de terenuri au fost create pe măsură ce fermierii au adaptat porumbul la mediile lor unice de creștere. Paleta colorată de roșii, albastru, galben, negru, verzui și pete reprezenta diversele condiții de creștere și preferințele fermierilor. Potrivit lui Gary Paul Nabhan din „De unde provine mâncarea noastră, terenurile reflectau diferitele limbi și culturi ale fiecărei regiuni, deoarece au fost cultivate în scopuri specifice, cum ar fi tortilele, floricele, textilele și berea. Aceasta este adevărata diversitate genetică.

Marile centre comerciale de-a lungul rutelor aglomerate au făcut schimb de porumb, piatră, metal, pene, scoici, olărit, textile și cultură. Porumbul a ajuns în sud-vestul deșert arid în urmă cu aproape 4.000 de ani. În această perioadă, strămoșii Hohokamului din deșertul Sonoran au construit un sistem elaborat de canale de irigație pentru agricultură. Mai departe la nord, Anasazi din regiunea Four Corners și oamenii din Pueblo din nordul New Mexico au beneficiat și de comerțul cu Mesoamerica.

Din sud-vest, rutele comerciale s-au radiat spre Coasta de Vest și de-a lungul marilor Câmpii. Oamenii indigeni din Câmpii făceau comerț cu triburi din apropierea Marilor Lacuri. Ideea milpa s-a stins pe măsură ce s-a mutat spre nord, deoarece temperaturile erau prea reci pentru a crește unele dintre culturi, cum ar fi avocado. Dar porumbul, care este foarte adaptabil, era încă crescut pentru condițiile locale și cultivat împreună cu dovleceii și fasolea, cunoscute colectiv sub numele de Three Sisters.

Prin 900 A.D., porumbul a fost stabilit de-a lungul litoralului estic și în sud-est. Ca o cultură de încredere pentru oameni și animale, aceasta a devenit un element de bază în toată America. Porumbul a fost creditat pentru ascensiunea civilizației, deoarece este adaptabil, hrănitor și ușor de uscat și depozitat pentru perioade slabe.

Moduri diferite de a mânca porumb

Primele culturi autohtone aveau să recolteze urechile bebelușului pentru ceremonia porumbului verde, organizată pentru a sărbători un bun sezon de creștere. Era, de asemenea, o epurare și o perioadă de renaștere, asemănătoare cu începerea unui nou an. Porumbul verde a fost un delicat, dar nu a fost niciodată recoltat în număr mare, deoarece urechile trebuiau să se maturizeze pentru a oferi hrană abundentă pentru următoarele luni.

Urechile mature erau fierte sau prăjite întregi. Sâmburii tăiați din coaja au fost prăjiți, fierbiți, coași, prăjiți și gătite cu alte legume. Sucotota, de exemplu, este o masă autohtonă de porumb și fasole, care a fost gătită cu grăsime de urs sau sirop de arțar.

Ca bob, porumbul a fost măcinat în masa pentru tortillas și tamale. Adăugarea de cenușă sau cenușă de lemn a eliberat niacină și calciu pentru a o face mai digerabilă și hrănitoare. Masa fermentată a fost transformată într-o băutură alcoolică.

Nativii foloseau adesea toate părțile plantei. Șuvițele erau țesute în covorașe, coșuri, păpuși, îmbrăcăminte și măști. Cocoșii au fost uscați și folosiți pentru clopot și combustibil pentru foc. Ciucurile erau fierte într-o băutură dulce, iar tulpinile unor cultivatoare erau mâncate ca niște cana de zahăr. Chiar și smutul de porumb, o ciupercă obișnuită, a fost mâncat și este considerat azi o delicatesă.

Porumbul merge la nivel global

Porumbul era străin exploratorilor din Spania și Anglia. Columb a văzut-o pentru prima dată când a sosit în Haiti. Când britanicii au aterizat pe coasta de est a continentului nord-american, au găsit câmpuri de porumb care se întindeau pe kilometri. Nu aveau un nume pentru asta, așa că au numit-o „corne”, care era un termen larg englez pentru cereale.

Britanicii și-au importat capsele de grâu, orz, ovăz și secară, dar aceste culturi au făcut-o prost în noul lor mediu. Unele așezări au fost aproape șterse de foame. Supraviețuitorii și-au dat seama că trebuie să crească ceea ce s-a dovedit a susține un întreg continent - porumb.

Nativii i-au învățat pe europeni cum să crească și să gătească porumb. În scurt timp, fermele lor au oferit suficient pentru a mânca proaspete, pentru a scoate iarna, pentru a comercializa alte mărfuri și pentru a se returna în Europa, unde fermierii au adaptat cultura la condițiile locale de cultivare.

După ce a fost adus în Europa, porumbul s-a răspândit de la est și sud de acolo și a devenit o bază importantă în Africa, Europa de Est și China. Fiind adaptabil, a crescut acolo unde grâul sau orezul nu au putut și furnizează energie și calorii ridicate cu carbohidrați, grăsimi și zahăr. Din nou, porumbul a fost responsabil pentru creșterea populațiilor oriunde a fost introdus.

Cultive de porumb vechi

Porumbul „Golden Bantam” a fost cultivat de William Chambers, un fermier din Massachusetts în secolul 19, și a fost selectat pentru a fi timpuriu și dulce. Conform povestirii, Chambers și-ar împărtăși cu recoltă vecinii săi, ale căror culturi nu erau aproape gata, dar nu și-ar împărtăși sămânța. Burpee a cules semințele după moartea sa în 1891, a dezvoltat cultivarea și a oferit-o spre vânzare în 1902.

Cultivatorii de astăzi continuă să îmbunătățească tulpinile de porumb din curiozitate, dar și din necesitate. Dave Christensen din Montana crește porumb de mai bine de 40 de ani. El a adunat zeci de tulpini rare care au fost cultivate în întreaga Munții Stâncoase și pe câmpiile nordice acum sute de ani. El a selectat în mod repetat semințele dintre cele mai grele plante care au prosperat în condițiile sale dure și în sezonul scurt. Porumbul „Muntele Vopsit” este rezultatul și, cu siguranță, este pe cale să devină moștenitor.

Carl „White Eagle” Barnes a dezvoltat porumbul „Gem de sticlă” prin izolarea tulpinilor de strămoșii săi Cherokee. Peste câțiva ani, a salvat sămânța de la cele mai colorate pălării. Selecția sa a produs o mare varietate de culori, fiecare cu un nume, dar „Gem Gem” a devenit cea mai cunoscută și a fost creată pentru a fi împânzită, parchiată și așezată în masă.

Desigur, porumbei antici încă se cultivă. Unele sunt disponibile comercial, dar multe altele pot fi găsite doar în fermele indigenilor. Porumbul „Hopi” vine într-o mare varietate de culori și utilizări. „Oaxacan Green”, „Mireasa Mandană”, „Făina Albă Cherokee” și alte zeci sunt încă folosite pentru prăjire și parching și pentru a face făină, porumb dulce și floricele.

Inca Rainbow Sweet Corn, fotografie © nan fischer 2013

Păstrarea porumbului Heirloom

Tulpini autohtone și moștenitoare dispar, pe măsură ce crescătorii moderni încearcă să le „îmbunătățească”. Putem menține vii cultivele vii prin creșterea lor, economisirea și împărțirea semințelor și cultivarea terenurilor adaptate local. A fost nevoie de 9.000 de ani pentru ca porumbul să devină ceea ce este astăzi. Trebuie să respectăm acea muncă și diversitatea genetică protejând vechile tulpini.

Oricare ar fi porumbul tău de moștenire preferat, poți fi sigur că își are originea în Mexic, întrucât agricultura a pus mâna pe el. Data viitoare când ați topit untul care s-a scurs dintr-o coacăză de porumb și în jos bărbia, dați mulțumiri fermierilor antici că au transformat un cap de semințe cu 12 sâmburi în cultura multicoloră, multifuncțională, care este azi.

Aceasta este a doua dintr-o serie din patru părți despre istoria celor trei surori - porumb, fasole și dovlecei. Citiți celelalte aici:

Publicat inițial în numărul de vară 2017 al revistei Heirloom Gardener.